François Auque craint la transition vers le successeur de la fusée européenne – Figaro

François Auque, le PDG d’Astrium, filiale spatiale du groupe EADS, a appelé jeudi les États européens à financer Ariane 5 ME, la prochaine version améliorée de la fusée européenne, sans attendre l’arrivée de son successeur, Ariane 6 ou NGL (pour «lanceur de nouvelle génération), prévue à l’horizon 2025.

«Je lance un cri d’alarme sur le risque que constituerait le passage à un lanceur nouveau sans prendre la “prime d’assurance” que constitue Ariane 5 ME», a déclaré, dans un vibrant plaidoyer, le patron de la société qui assure la maîtrise d’œuvre d’Ariane pour le compte de l’Agence spatiale européenne (ESA).

Il est vrai que 2012 sera une année cruciale pour l’avenir du transport spatial. Cette question stratégique sera l’un des grands enjeux de la conférence ministérielle des dix-huit États membres de l’ESA qui doit se tenir au mois de novembre en Italie.
«En matière de lanceurs, l’Europe est à la fin d’un cycle, expliquait la semaine dernière, Jean-Jacques Dordain, le directeur général de l’ESA. Ariane 5, qui en est à son 46e succès d’affilée, est une réussite; Soyouz décolle maintenant depuis la base de Kourou (Guyane française) et le premier tir du petit lanceur Vega est prévu 9 février prochain. Nous devons maintenant nous interroger sur ce qui est le mieux pour l’Europe, en matière d’accès à l’espace, pour la prochaine décennie.»

«Une importance stratégique»En clair, les pays membres de l’ESA doivent-ils lancer dès la fin de l’année la phase finale du développement d’Ariane 5 ME (pour «mid-life evolution») dont le coût total est évalué à 1,5 milliard d’euros, tout en préparant la venue de son successeur? Ou ne vaut-il pas mieux, en ces temps de restrictions budgétaires, mettre le paquet sur le futur lanceur Ariane 6/NGL, quitte à prolonger, dans l’intervalle, l’actuelle Ariane 5 ECA? Pour l’heure rien n’est tranché. «La question reste ouverte», confie-t-on prudemment dans l’entourage du ministre de la recherche, Laurent Wauquiez.

«Je n’ai aucun a priori. Je suis le dernier à connaître le résultat du processus que j’ai engagé», affirme de son côté Jean-Jacques Dordain en référence à la consultation qu’il vient de lancer auprès des «clients» institutionnels (États, agences gouvernementales) et privés (opérateurs de télécoms notamment) des fusées européennes.

«Même si son avis est important, un utilisateur voudra toujours un lanceur efficace, pas cher et disponible. Mais à la fin des fins, c’est aux États de décider car il s’agit d’une question de souveraineté», estime François Auque en renvoyant les gouvernements devant leurs responsabilités.

Pour le PDG d’Astrium, le programme Ariane 5 ME revêt «une importance stratégique». Grâce à son étage supérieur, doté d’un moteur réallumable, ce lanceur permettra de lancer 12 tonnes de charge utile en orbite géostationnaire dès 2017. Le tout au même prix que l’actuelle Ariane 5 ECA dont la capacité est de 10 tonnes. Soit un gain estimé à 200 millions d’euros, qui serait supérieur à la dotation (120 millions d’euros) que l’ESA verse chaque année à Arianespace notamment pour compenser la faiblesse du dollar. Surtout, François Auque a comparé Ariane 5 ME à une «prime d’assurance». «Ne pas la payer serait un crime et je pèse mes mots!», a-t-il asséné en rappelant que l’Europe avait pris le même type de risque, dans les années 1980, en choisissant de passer sans transition d’Ariane 4 à Ariane 5.

Or, les débuts de cette dernière ont été marqués par deux échecs retentissants, en 1996 et en 2002, qui, selon lui, ont failli sonner le glas de la filière des lanceurs européens. De plus, cette prime d’assurance n’est pas exorbitante puisque l’étage supérieur de la fusée, qui représente la moitié du budget total de développement d’Ariane 5 ME, sera «réutilisable pour le lanceur qui lui succédera, quel qu’il soit», a-t-il souligné.

Marc Mennessier, Figaro
20/01/2012

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