W3B, satellite de télévision lancé par Ariane 5, est perdu (Figaro)

Tout s’était déroulé normalement. Jeudi soir, peu avant minuit, la fusée Ariane 5 avait décollé comme à la parade du port spatial de Kourou (Guyane française), pour son quatrième tir depuis le début de l’année. Une heure plus tard, après l’injection réussie des deux satellites «passagers» sur leur orbite de transfert géostationnaire, à 240 km d’altitude, le PDG d’Arianespace, Jean-Yves Le Gall, se félicitait de ce «39e succès d’affilée d’Ariane 5».

Mais la joie et le soulagement que procure à chaque fois ce type d’annonce furent de courte durée. En vérifiant ses paramètres de vol, les ingénieurs de Thales Alenia Space (TAS) se sont très vite aperçus que le sous-système de propulsion du satellite de télévision W3B était inopérant. «Nous avons constaté une fuite très importante de carburant dont la cause reste aujourd’hui indéterminée», explique Emmanuel Grave, le directeur des télécommunications de TAS. Les moteurs de W3B, construit par le groupe industriel franco-italien pour le compte d’Eutelsat Communications, n’étant plus en mesure d’effectuer les trois poussées nécessaires pour acheminer le satellite vers son orbite définitive, à un peu moins de 36.000 kilomètres de la Terre, ce dernier a dès lors été considéré comme perdu. Avec ce qui reste de carburant, les ingénieurs responsables du vol vont désorbiter ce bijou technologique, d’un coût estimé autour de 100 à 150 millions d’euros, qui ira se désintégrer en se frottant à la haute atmosphère terrestre.

Ce type d’échec est très rare. La dernière fois, le satellite africain de télécommunications Rascom-QAF1, construit également par TAS, avait été victime d’une panne peu après son placement en orbite en janvier 2008. Mais les ingénieurs de TAS étaient tout de même parvenus à lui faire rejoindre son orbite géostationnaire. D’une masse totale de 5,37 tonnes, le satellite W3B devait, d’une part, accompagner l’essor de la télévision numérique en Europe centrale et dans les îles de l’océan Indien et d’autre part augmenter l’accès au haut débit en Afrique ainsi que l’interconnexion des réseaux d’entreprise et de téléphonie GSM.

L’action Eutelsat en baisse
W3B était le 25e satellite d’Eutelsat, société détenue à 25 % par l’État français, lancé par Arianespace. Il devait être positionné à 16° de longitude Est afin de remplacer les satellites Eurobird 16, W2M et Sesat 1 d’Eutelsat.

«En l’absence de W3B, ces trois satellites continueront d’assurer tous leurs services actuels à cette position jusqu’à l’arrivée de W3C dont le lancement est prévu pour mi-2011», déclare l’opérateur dans un communiqué en précisant qu’il est couvert contre toute perte financière, les risques d’échec au lancement ayant fait l’objet de garanties. La société annonce également qu’elle va engager «immédiatement» la construction d’un nouveau satellite, W3D, pour un lancement au premier trimestre 2013.

«La perte de W3B est une déception. Nous allons maintenant concentrer notre attention sur la livraison du satellite W3C et sur la mise en œuvre d’un nouveau programme satellitaire pour compenser cette perte», souligne le directeur général d’Eutelsat, Michel de Rosen, pour rassurer les marchés. Peu après l’annonce de la perte du satellite, l’action Eutelsat avait en effet perdu 3,75 % à la Bourse de Paris avant de terminer à 26,98 € (- 1,69 %) à la clôture.
Par Marc Mennessier

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