ESA-Dordain voeux 2010 (Figaro)

Le bail de ce gigantesque Meccano orbital pourrait être prolongé jusqu’en 2020. La Station spatiale internationale (ISS) est en passe de mettre une nouvelle corde à son arc. Jeudi, lors de la présentation de ses vœux à la presse, Jean-Jacques Dordain, le directeur général de l’Agence spatiale européenne (ESA) a révélé qu’un appel d’offres a été lancé en novembre dernier à destination des climatologues en vue d’élargir les applications de l’ISS et notamment du laboratoire européen Columbus, en service depuis bientôt deux ans.

Jusqu’à présent, les expérimentations scientifiques réalisées à bord de la station ont tourné essentiellement autour de l’étude des effets de la microgravité sur les organismes vivants, en particulier le corps humain, et le comportement de certains fluides. Mais ce gigantesque Meccano orbital, aussi grand qu’un terrain de football, qui gravite à seulement 350 kilomètres au-dessus de nos têtes, représente un poste d’observation privilégié de la Terre et de son climat. L’orbite de l’ISS couvre, en effet, une large bande comprise entre 51° de latitude nord et 51° de latitude sud, soit l’ensemble de la zone équatoriale et des régions tropicales et tempérées des deux hémisphères, théâtres de nombreux phénomènes climatiques comme la mousson ou le courant El Nino.

Les scientifiques ne s’y sont visiblement pas trompés : «À quelques jours de la clôture de l’appel d’offres, nous avons reçu dix-sept propositions intéressantes», s’est félicité M. Dordain en précisant que l’ESA est d’ores et déjà «l’agence spatiale qui fait certainement le plus d’efforts» pour réunir des données sur le changement climatique, grâce à ses satellites Envisat, Smos, Goce et bientôt Cryosat 2, qui sera lancé fin février.

100 milliards de dollars
«On peut même se demander pourquoi personne n’y a pensé plus tôt…», glisse un de ses collaborateurs qui avance plusieurs raisons. «Les scientifiques aiment bien avoir“leur”satellite dédié et, jusqu’à présent, nous étions polarisés par l’assemblage de l’ISS.»

Aujourd’hui, ce chantier pharaonique, qui a bien failli être interrompu après la catastrophe de Columbia en février 2002, est en passe de se terminer. Le 7 février prochain, la navette Atlantis ira livrer les deux derniers gros éléments de structure fournis par l’Europe (en particulier l’Italie) : le module de liaison Node 3 et la «coupole» qui offrira une vue imprenable sur le ciel et la Terre à l’avant de la station.

L’utilisation qui sera faite de cet avant-poste orbital, qui aura coûté la bagatelle de 100 milliards de dollars, aura naturellement une grande influence sur la décision de prolonger ou non sa durée de vie jusqu’en 2020 (au lieu de 2015). Pour M. Dordain, il faut continuer d’exploiter l’ISS «tant que les bénéfices en matière de retombées scientifiques, de coopération internationale et de préparation du programme d’exploration spatiale valent les coûts». Mais les cinq partenaires de l’ISS (États-Unis, Russie, Europe, Japon, Canada), qui se réuniront en mars prochain au Japon, devront, selon lui, trancher cette question avant la fin de l’année.

L’Europe ira sur Mars en 2016

Après bien des avatars, ExoMars est maintenant «sécurisée», a assuré jeudi Jean-Jacques Dordain, le directeur général de l’ESA. Mais cette grande mission d’exploration de la planète rouge, qui comprend un orbiteur, un atterrisseur et un rover bardé d’instruments scientifiques, sera scindée en deux avec un premier lancement en 2016, par une fusée américaine Atlas, suivi d’un second en 2018. En raison de contraintes budgétaires (le coût doit se limiter à un milliard d’euros), ExoMars se fera en effet dans le cadre d’une « coopération à long terme avec la Nasa », a indiqué M. Dordain. Le lancement initial était prévu en 2011.

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