La Nasa va lancer Calipso et CloudSat pour percer les secrets des nuages

AFP 19.04.06 | 06h50

L’agence Spatiale américaine (Nasa) s’apprête à lancer vendredi les satellites Calipso et CloudSat qui permettront de considérablement améliorer la compréhension de la mécanique du climat et de l’impact de la pollution en perçant les secrets des nuages. Le lancement des deux mini-satellites est prévu le 21 avril à partir de 10H02 GMT (03H02 locales) sur une fusée américaine Delta-II depuis la base de Vandenberg, en Californie (ouest). Calipso et CloudSat iront rejoindre le “A-Train” spatial franco-américain d’étude de l’atmosphère, dont les trois premiers satellites sont déjà en orbite et qui en comptera six au total. Les instruments à bord de Calipso et de CloudSat sont révolutionnaires dans la mesure où ils vont fournir des images des formations nuageuses en trois dimensions, explique la Nasa. De plus, leur grande sensibilité permettra de faire la distinction entre les aérosols, les fines particules en suspension dans l’atmosphère, et les précipitations. Le radar dont est doté CloudSat est au moins mille fois plus sensible que ceux équipant les satellites de météorologie aujourd’hui en service, souligne l’agence spatiale. “Les nouvelles informations que fournira CloudSat répondront aux questions fondamentales sur la formation de la pluie et de la neige, leur distribution autour du globe et comment les formations nuageuses affectent le climat terrestre”, explique Graeme Stephens, un climatologue de l’Université du Colorado (ouest) et responsable scientifique de la mission CloudSat. “Grâce aux instruments d’observation ultra-sensibles de Calipso, nous aurons une meilleure compréhension de la circulation des aérosols et de la mécanique du climat”, souligne pour sa part David Winker, du centre de recherche de Langley de la Nasa (Virginie, sud), le principal scientifique de cette mission. Calipso (Cloud-Aerosol Lidar Infrared Pathfinder Satellite Observations), dont le poids est de 585 kg au lancement, a été mis au point en collaboration entre les agences spatiales française et américaine, le Cnes et la Nasa. Une caméra et un imageur infrarouge complètent sa charge utile. Sa durée de vie prévue est de trois ans. CloudSat, le “satellite à nuages” (848 kg au lancement), produit d’une coopération entre la Nasa et l’Agence spatiale canadienne (ASC), étudiera le rôle des nuages en produisant des “profils verticaux de l’atmosphère” et de la structure des nuages denses au moyen de son radar à très haute fréquence. Pendant les 22 mois prévus de son fonctionnement, il mettra à la disposition des scientifiques une moisson de données, jusqu’ici inexistantes, sur l’épaisseur des nuages, qui contribue à la détermination de leur volume et de la quantité d’eau, de neige ou de glace qu’ils contiennent. L’étude des nuages est essentielle pour comprendre le phénomène de réchauffement climatique actuel dans la mesure où ils exercent une influence importante sur la quantité d’énergie solaire retenue dans l’atmosphère ou réfléchie dans l’espace, soulignent les scientifiques. Ce réchauffement atmosphérique résulterait en grande partie, selon de nombreux climatologues, de l’accumulation des gaz à effet de serre dont surtout le dioxyde de carbone (CO2). Calipso et CloudSat rejoindront les trois autres satellites du “A-Train”, Aqua (de la Nasa), dans l’espace depuis mai 2002, et Aura (Nasa) et Parasol (Cnes), lancés respectivement en juillet et en décembre 2004. Ils seront placés sur une orbite à 705 km d’altitude, calculée de manière à leur faire survoler la même région à la même heure solaire. La constellation de satellites “A-Train” (Afternoon Train) sera complète après le lancement de Oco de la Nasa, prévu en 2008. vbf-js/aje/tj tf.

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