Satellites : l’Europe donne la priorité à ses propres lanceurs

(PAPIER AFP 06.12.05 | 16h49

L’Europe a franchi une étape importante vers davantage d’autonomie dans l’espace en décidant mardi de donner la priorité aux lanceurs européens pour ses satellites, ce qui devrait renforcer la cohérence technologique du continent. Les ministres chargés de l’espace des 17 pays membres de l’Agence spatiale européenne (Esa) ont par ailleurs adopté une série de programmes pour les cinq années à venir (8,255 milliards d’euros), parmi lesquels figurent les prémices d’un réseau de surveillance de la Terre, tant en matière d’environnement que de sécurité.

Ils ont marqué “la volonté et le désir de l’Europe d’avancer” dans la recherche spatiale, devenue “un enjeu stratégique”, a déclaré devant la presse le ministre néerlandais de l’Economie, Laurens Jan Brinkhorst, qui présidait les travaux.

Les ministres sont convenus d’une autre décision cruciale : le financement de la station spatiale internationale (ISS), dont le sort est incertain, à hauteur de 650 millions d’euros jusqu’en 2008. Ils ont en outre accepté une augmentation annuelle de 2,5% sur cinq ans du budget de la recherche scientifique, programme “obligatoire” de quelque 300 millions d’euros que tous les pays membres doivent financer. Cet accroissement permettra de compenser l’inflation.

La “préférence européenne” porte sur les lanceurs développés par l’Esa (soit aujourd’hui les gros lanceurs Ariane-5 et les petits Véga, dont le premier vol est prévu fin 2007), et s’étend aux russes Soyouz (moyens porteurs) tirés depuis le centre spatial de l’Esa à Kourou, en Guyane française, à l’horizon 2008-09. “Cela va renforcer la cohérence des politiques des Etats membres en matière de satellites”, a estimé le directeur de l’Esa, Jean-Jacques Dordain. “Nous allons développer de plus en plus des standards européens”.

Le coût par lancement déterminé entre l’Esa et l’opérateur est considéré comme une base de prix “raisonnable”, seule une différence de plus de 25% pouvant être prise en compte pour recourir à des lanceurs non-européens. Cet engagement vise à contrer les services bon marché offerts par l’Inde, ou par la Russie depuis la base de Baïkonour, au Kazakhstan, tout en ne privant pas les opérateurs de satellites de solution de rechange.

En acceptant, sur l’insistance de l’Allemagne, de continuer à financer la station spatiale internationale, les ministres ont souhaité préserver investissements et compétences industrielles en attendant que le sort de l’ISS soit fixé. Ils signifient aux Etats-Unis qu’ils tiennent au laboratoire européen Columbus de recherche en apesanteur (1 milliard d’euros). Columbus attend de pouvoir être emporté sur la station par la navette américaine, dont les vols sont suspendus. L’Esa dispose toutefois d’une validation année par année des fonds à débloquer, de façon à garder une certaine flexibilité.

La mission ExoMars, qui prévoit l’envoi en 2011 d’un robot à la recherche de traces de vie présente ou passée sur Mars, a recueilli plus de financement que prévu. “L’Europe atterrira sur Mars en 2011”, s’est réjoui M. Dordain. Les ministres ont également souscrit au programme de préparation pour participer à une future base lunaire habitée (724 millions d’euros pour Mars et la Lune).

Le remplacement de Cryosat, le satellite d’observation climatique détruit en septembre lors de son lancement, est approuvé, ainsi que le développement d’un futur lanceur sans doute “réallumable”, qui pourrait emporter plusieurs satellites à la fois.

Seul échec de l’Esa : les ministres n’ont pas approuvé sa participation au projet russe d'”avion de l’espace” Clipper, dont le seul programme concurrent est américain. Ce n’est que partie remise, selon le directeur de l’agence. “Il nous faut deux systèmes de transport dans le monde”.

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